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女子プロゴルフ 今季30代以上優勝ゼロの急速な世代交代

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1/4枚  日本の女子ゴルフ界の世代交代が、ますます加速している。昨年はAIG全英女子オープンで日本勢42年ぶりの海外メジャー制覇を果たした渋野日向子(21)に代表される1998年度生まれの「黄金世代」が席巻したが、今年はさらにその下の世代も台頭。デビューしたての若い選手が次々と優勝まで駆け上がる背景には、何があるのだろうか。(上阪正人)

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■プラチナもその下も

 今年は10月1日から4日まで、福岡県宮若市のザ・クラシックゴルフ倶楽部で行われた日本女子オープン選手権。女子ゴルファー日本一を争う伝統の大会は、若い世代の力を示す格好の舞台となった。

 第2日、通算9アンダーでトップに躍り出たのは、黄金世代の一人で今季すでに1勝を挙げている小祝さくら(22)。3打差の2位には同学年の原英莉花(21)がつけた。第3日からマッチプレーのように同組で回った2人は、最終日も一方がバーディーを決めればもう一方も奪い返すデッドヒートを展開。最後は原英が逃げ切り、笑顔の戴冠を果たした。

 今年は新型コロナウイルスの影響で大会の多くが中止され、まだ8戦しか行われていない。その8戦の優勝者に30代は一人もいない。最年長は開幕戦のアース・モンダミン・カップを制した渡辺彩香(27)。黄金世代を超える豊作の世代としてデビュー前から注目を集めた2000年度生まれの「プラチナ世代」では古江彩佳(20)が前評判通りにツアー2勝目を挙げ、さらにその1学年下の笹生優花(19)は2週連続優勝を飾るなど堂々の賞金ランキング首位に立っている。

■平均26・3歳

 黄金世代で最初に注目されたのは、14年に史上最年少の15歳でツアー優勝を果たした勝みなみ(22)だ。16、17年には畑岡奈紗(21)が日本女子オープンを連覇し、一躍トッププロに。だが上の世代を押しのけ、世代交代を印象づけたのは昨年だ。

 それまでは1987~88年度生まれのイ・ボミ(32)や申ジエ(32)、笠りつ子(32)らが優勝争いを繰り広げ、賞金ランキングでも上位を占めていた。だが、昨季は39戦のうち12戦で黄金世代が優勝。黄金世代の優勝経験者は9人に上った。

 一方でそのあおりを受ける形で、ツアー通算9勝の諸見里しのぶさん(34)は昨年引退。同7勝を挙げている佐伯三貴さん(36)も第一線を退くことを表明した。

 若い世代の優勢は選手の平均年齢にも表れている。今季の賞金シード50人の平均年齢は史上最少の26・3歳。宮里藍さん(35)が初の「高校生プロゴルファー」としてデビューした2003年の32・5歳と比べ、大きく若返った。

■「宮里藍キッズ」

 ではなぜ、若い選手が次々と頭角を現すようになったのか。そこには世界ランキングの上位を占める韓国勢と似た構図がある。

 現在の韓国隆盛の礎を築いたのは朴セリさん(43)だ。16年の引退までに海外メジャー5勝を挙げ、殿堂入りも果たしたレジェンドは後進に強い影響を与えた。1988年度生まれの朴仁妃=パク・インビ=(32)や申ジエらは「朴セリ・キッズ」と呼ばれ、その後も現在世界1位の高真栄=コ・ジニョン=(25)や同2位の金世●(=火へんに英)=キム・セヨン=(27)らが続いた。

 同様に黄金世代やそれ以降の世代には、幼い頃に宮里さんの活躍に憧れ、ゴルフを始めた選手が多い。

 そうした底辺の広がりを、組織が支えた一面もある。若年層の育成を図る日本女子プロゴルフ協会(JLPGA)の意向を受け、近年は高校生や大学生が主催者推薦でツアー大会に数多く出場できるようになった。プラチナ世代の一人、西村優菜(20)が師事する中島敏雅コーチ(47)は「今の若い人は、アマチュアの時からツアーで場数を踏んでいる分、プロ入り後もスムーズに戦っていける」と指摘する。

 またジュニアの有望選手の多くはナショナルチームに所属し、最先端のスイング分析や栄養学、メンタル面など幅広いサポートを受ける。プラチナ世代の古江や安田祐香(19)を高校時代に指導した滝川二高(神戸市西区)の角谷真吾監督は「ナショナルチームで良い環境が整っているのも、彼女たちの成長につながっていると思う」と話した。

写真一覧

  • 原英莉花=ザ・クラシックGC(代表撮影)
  • 大会新の通算17アンダー、199で優勝した小祝さくら=ゴルフ5カントリーみずなみ(代表撮影)
  • 【女子ゴルフNEC軽井沢72】最終日通算16アンダーで初優勝を決め、笑顔でトロフィーを手にする笹生優花=8月16日、軽井沢72(代表撮影)

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