不織布マスクの素材「夢の繊維」の染色確立、広がる可能性

 軽量で速乾性が高いなどの利点から「夢の繊維」と呼ばれてきたポリプロピレン(PP)繊維。一般的な染色方法でうまく色が付かないことが普及の妨げになっていたが、福井大、金沢工業大、染料メーカーの有本化学工業(大阪府八尾市)がこのほど、共同研究で、ポリプロピレン繊維用の染料を開発した。染色方法が確立されることで、ファッション分野などにも活用の幅が広がりそうだ。

長年注目されたが…

 ポリプロピレンは汎用(はんよう)樹脂の一つ。比重0・92で水に浮くほど軽く、吸湿しないため速乾性が高いうえ、耐熱性、酸やアルカリの耐薬品性にも優れている。酸化と紫外線には弱いものの、添加剤でその弱点もカバーできる。

 身の周りでは、収納ケースや容器など多くの樹脂製品に採用されており、新型コロナウイルスの感染拡大で注目された不織布マスクにも使われている素材だ。

 その特長を持つ繊維だけに「夢の繊維」と期待されてきたが、汎用性の高さに反し、繊維として活用するには大きな課題があった。繊維の一般的な染色方法「水系染色技法」では色が付かないことだ。

 顔料を練りこむ「着色」はできるが、そうすると繊維が太くなって肌触りが損なわれ、色の数も限られる。このため、ファッションには不向きな繊維とされてきた。

 この課題に挑んだのが、福井大、金沢工業大、有本化学工業の3者による今回の共同研究開発だった。

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